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Afin de réaliser le tirage, l’image latente produite par l’exposition est développée dans un bain chimique alcalin qui réduit les sels d’argent exposés en argent métallique, noir. Après développement, l’image est plongée dans un bain d’arrêt acide afin de neutraliser l’action du révélateur, puis fixée dans une solution de thiosulfate de sodium chargée d’éliminer les bromures d’argent non exposés encore présents dans l’émulsion. L’épreuve est enfin lavée afin de solubiliser toute trace du fixateur qui, contenant du soufre, pourrait altérer le grain d’argent dans le temps. Bien que de tonalité naturelle noire neutre, les tirages obtenus par développement chimique peuvent présenter plusieurs tonalités et contrastes liées à l’usage de bains de virage. Le virage au soufre apparu dans les années 1910, appelé parfois virage sépia du fait des tons bruns chocolat qu’il procure, fut l’un des modes de virages les plus populaires jusque dans les années 1930. D’autres modes de virages plus rares comme ceux au platine ou au sélénium furent également employés.

Si la stabilité à la lumière des épreuves au gélatino-bromure d’argent est satisfaisante, l’action de l’humidité et des polluants peut créer des zones de métallisation (miroirs d’argent) ou d’oxydation de l’argent de l’image. Un traitement défectueux de l’image, notamment l’emploi d’un fixateur usagé ou un temps de lavage insuffisant, altère les images en produisant des taches jaunes ou brunes sur l’image ou sur le papier de support. Les tirages au bromure d’argent forment le procédé de tirage le plus utilisé au XXe siècle et, bien qu’encore commercialisés, deviennent progressivement obsolètes depuis l’apparition des impressions numériques monochromes du début du XXIe siècle.

Glossaire visuel des procédés photographiques © ARCP / Mairie de Paris, 2014

Visuels de haut en bas:
Renger-Patzsch Albert, Nature morte aux cerises, Collection Musée d’Art Moderne de la Ville de Paris
Détail agrandi © ARCP / Mairie de Paris, Jean-Philippe Boiteux

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